2007年大规模枪击事件后,弗吉尼亚理工大学Burruss大厅外的烛光守夜。照片由凯特惠灵顿,Flickr CC

本周在拉斯维加斯发生的惨案造成59人死亡,500多人受伤,整个国家都沉浸在悲痛之中。许多人将这次袭击称为“美国现代历史上最致命的枪击事件在悲痛和震惊中,一些人现在开始质疑,当地执法部门、政界人士和新闻媒体将如何描述这名中年白人男子,据他的家人和调查早期阶段的情况,他与宗教或政治团体没有已知的联系。调查当局将恐怖主义与暴力行为联系起来,这些行为背后的动机,以及与已知恐怖组织的联系。然而,一些活动人士认为,媒体对大规模枪击者的描述取决于他们的种族、民族和宗教信仰,指出“白人,从某种程度上来说,保护男性不被贴上恐怖分子的标签“研究关于大规模屠杀的媒体话语的作用可能有助于我们理解这些暴力行为。”

自上世纪90年代末科伦拜恩枪击案以来,美国媒体对大规模枪击事件进行了广泛报道。最初的焦点是两名肇事者和11名受害者,后来发展成一种关于青少年犯罪、精神疾病、纪律,甚至恐怖主义的道德恐慌。然而,媒体并没有平等地对待所有的大规模枪击事件——有几个因素起了作用,包括标志性图像的可获得性、媒体的接触性以及犯罪者的种族和社会经济地位。发生在看似安静的郊区的白人青年枪击事件更令人震惊,因为行凶者和受害者被认为是“和我们一样的人”。相比之下,如果行凶者是有色人种或居住在工薪阶层社区,则不会产生太大的震动,因为新闻生产者和消费者认为暴力在这些社区是正常的或固有的。
一项比较研究将大规模枪击定义为“需要火器作为攻击武器的杀人罪,它们通常以罪犯自杀或策划‘警察自杀’而告终。”根据这一定义,在过去50年里,美国发生的公开大规模枪击事件可能比其他类似国家要多。大规模枪击事件更有可能发生在枪支拥有率较高的国家,就校园枪击事件而言,它与郊区年轻白人学生的攻击性表现有关。虽然大规模枪击事件经常造成多人伤亡,但当局很少将此类行为称为恐怖主义——“恐怖分子”一词通常是指“外国恐怖组织”。
对这类事件的报道令人担忧的一点是,围绕大规模屠杀的宣传和炒作可能会激发其他“模仿”犯罪。潜在的大屠杀凶手可能会利用媒体报道作为一种方式,与其他大屠杀凶手建立一种虚构的联系,作为一种“以同志为中心的幻想”。例如,赵承熙(音译)多年来一直崇拜迪伦·克莱博尔德(Dylan Klebold)和埃里克·哈里斯(Eric Harris),之后才在弗吉尼亚理工大学实施了自己的致命袭击。其他潜在的大屠杀凶手会仔细搜索之前大屠杀事件的新闻剪辑,寻找行凶者的弱点,并与之竞争。在桑迪胡克小学杀害20名儿童和6名成人之前,枪手亚当·兰扎(Adam Lanza)的信件显示,他批评了奥罗拉电影院枪击案凶手詹姆斯·霍姆斯(James Holmes),因为他认为他杀害多人的努力不够有力。